Så här har konstnärer tänkt sig att Cassini och Enceladus ser ut. Det blåa skimret vid Enceladus sydpol visar plymerna av stoft. Foto: NASA/JPL

Vågad flygmanöver ska ge svar om märklig måne

Publicerad

Idag flyger en rymdsond igenom en plym av vatten och is i närheten av Saturnus. Enligt NASA finns chansen att man finner förutsättningar för liv.

Idag gör rymdsonden Cassini en av de mest spektakulära flygmanövrerna i rymdhistorien: en väldigt närgången passage förbi Saturnusmånen Enceladus.

En av anledningarna till manövern är att man tidigare i år kommit fram till att månen under sin yta av is döljer ett globalt hav, något som förutsätter att värme kommer från planetens inre, vilket i sin tur är en av förutsättningarna för liv.

Sen dess har man använt sig av Cassini för att försöka ta reda på hur havet under isen är sammansatt. Men trots att havet teoretiskt sett har både värme och sammansättning som skulle kunna upprätthålla liv så kommer Cassini inte att kunna ge något definitivt svar på frågan.

– En av teorierna är ju att det ska finnas liv på Enceladus, men tyvärr så har ju inte Cassini några instrument för att hitta liv, säger Mika Holmberg, doktorand vid institutet för rymdfysik.

– Cassini designades inte för att leta efter liv på Enceladus, så istället kommer vi att leta efter tecken på att havet under isen kan hysa liv, säger NASA:s Morgan Cable i en informationsvideo om förbiflygningen.

Det kommer man att göra genom att mäta mängden molekylärt väte i stoftet som lämnar månen. Om det finns i tillräcklig mängd så kan det tjäna som självständigt bevis för att Enceladus kärna sprider värme omkring sig.

Närmare än någonsin

Cassini kommer att passera på lite mindre än 49 kilometers höjd och flyga igenom de plymer av is och vatten som sprutar ut vid månens sydpol.

– Det speciella idag är att vi är så himla nära, vi har inte varit så nära förut. Ganska mycket av det material som kommer upp åker bara tillbaka till ytan. Om du tänker dig en vanlig fontän så måste vattnet ha extremt hög fart för att inte falla tillbaka mot vattenytan. Ju högre upp man kommer desto färre vattendroppar lyckas hänga kvar, säger Mika Holmberg.

Men vad Cassini kommer att hitta i plymerna är inte helt säkert. De olika instrumenten ombord ger olika uppskattningar om hur tätt stoftet kommer att vara.

– Idag så vet vi ju inte riktigt hur mycket material det är, så det här är en chans att ta reda på hur det ligger till, säger Mika Holmberg.

Första delen av en spektakulär final

Cassinis uppdrag har förlängts ett antal gånger. Sonden sköts upp 1997 och när den nådde omloppsbana runt Saturnus 2004 var tanken att uppdraget skulle pågå i fyra år.

När tiden var ute förlängdes uppdraget till en början med två år till 2010 och därefter ytterligare till 2017.

Efter dagens förbiflygning vid Enceladus kommer Cassini att utforska Saturnus ringar och deras eventuella jonosfär på väldigt nära håll innan den till slut styrs ner mot planetens atmosfär för att förhindra att seglivade jordorganismer förorenar miljöer på någon av de olika månarna.

Förhoppningsvis kommer mätningarna att ge ytterligare mängder data som man inte ens kunde hoppas på när uppdraget planerades, men riskerna ökar i takt med att manövrerna blir mer vågade.

– Den kommer ju komma närmare och närmare. Jag är ju lite nervös för att vårt instrument ska gå sönder, säger Mika Holmberg.

Lokal. Lättanvänd. Opartisk. Ladda ner appen nu!

Hämta SVT Nyheter i App StoreLadda ned SVT Nyheter på Google Play

Så arbetar vi

SVT:s nyheter ska stå för saklighet och opartiskhet. Det vi publicerar ska vara sant och relevant. Vid akuta nyhetslägen kan det vara svårt att få alla fakta bekräftade, då ska vi berätta vad vi vet – och inte vet. Läs mer