En av Cassinis bilder av månen Titan. Foto: NASAVisa alla (2)
Visa alla (2)

Titans tidvatten ger hopp om livet

Publicerad

Saturnus måne Titan fortsätter att överraska. Analyser av mätdata från rymdsonden Cassini visar att gravitationen från Saturnus skapar tidvattenrörelser på Titan, och att det verkar finnas en mäktig ocean under den kalla ytan.

Det som göms i snö kommer fram när man skickar upp en rymdsond. Det verkar åtminstone gälla i fallet med Saturnus frusna måne Titan, enligt en ny studie som publiceras i tidskriften Science.

Sedan rymdsonden Cassini fångades in av Saturnus gravitation i juli 2004 så har sonden gjort mer än 80 flygningar förbi månen Titan, den största av Saturnus månar. Det är mätdata från de här flygningarna som ligger till grund för den nya upptäckten att det verkar finnas flytande vatten på den annars frusna månen.

– I sig själv är det en helt fantastisk upptäckt att det finns vad som verkar vara vatten under Titans yta, säger Jan-Erik Wahlund, docent vid Institutet för Rymdfysik på Uppsala universitet som själv ligger bakom en del av de instrument som rymdsonden Cassini är utrustad med.

Likheter med den tidiga jorden

Titan erbjuder en minst sagt främmande miljö. En tjock atmosfär av mestadels kväve omger månen. På ytan är medeltemperaturen omkring -180 °C. Floder och sjöar av flytande kolväten som metan, och spår efter isvulkaner utgör karaktäristiska inslag på ytan.

Kanske inte som hämtat från en bostadsannons precis, men trots detta så ses Titan av somliga som en av kandidaterna i jakten på liv utanför jorden. Anledningen till detta är just den rika förekomsten av kolväten, och att atmosfären på Titan liknar den som vår egen jord tros ha haft i ett tidigt skede av sin utveckling.

Underjordiskt tidvatten

Och nu kommer alltså nya mätdata från rymdsonden Cassini som visar tecken på att det finns flytande vatten på Titan, men alltså under månens kalla yta. Sonden har mätt hur Titan påverkas av gravitationen från Saturnus, och det forskarna har sett från mätningarna är att månen faktiskt deformeras lite när den färdas i sin banan runt moderplaneten.

– Det verkar ju gunga ganska så rejält, säger Jan-Erik Wahlund skämtsamt.

Det underjordiska tidvattnet på Titan kan jämföras med tidvattnet på jorden, som påverkas av gravitationen från månen och solen.

Analyserna av hur gravitationen varierar när Titan snurrar i sin omloppsbana runt Saturnus visar att vätskan som finns under planetens yta är lika trögflytande som vatten.

– Slutsatsen att det finns något slags flytande skikt under Titans frusna yta går knappt att undvika, säger Luciano Iess som lett studien.

Mätningsmässig bedrift

– Det här påverkar chanserna at hitta liv på Titan ganska mycket, flytande vatten är ju avgörande för att liv ska kunna uppstå, menar Jan-Erik Wahlund.

Även om chanserna för liv på Titan ökar i och med upptäckten, så bedömmer Jan-Erik Wahlund att de fortfarande är små. Men Titan fortsätter ändå att förbrylla astronomerna.

– Det finns indikationer på liv som är svåra att förklara. Allt det här metanet på ytan måste ju produceras någonstans. Det har föreslagits att det kan finnas så kallade metanogena bakterier som bildar metan, eller så kan det ligga geokemiska processer bakom, säger Jan-Erik Wahlund.

Liv eller ej så är upptäckten ändå av betydelse. Dels är det en rent mätningsmässig bedrift som ligger bakom, och dels så öppnar den dörrar till nya sätt att förstå en av solsystemets mest gåtfulla himlakroppar.

– Titan är en himlakropp som förbryllar oss vid varje ny upptäckt, säger planetfysiker Francis Nimmo till tidskriften Science.

Så arbetar vi

SVT:s nyheter ska stå för saklighet och opartiskhet. Det vi publicerar ska vara sant och relevant. Vid akuta nyhetslägen kan det vara svårt att få alla fakta bekräftade, då ska vi berätta vad vi vet – och inte vet. Läs mer